Salud

Cáncer de estómago: esto es todo lo que necesitas saber

Este órgano forma parte del sistema digestivo, produce ácidos y enzimas que descomponen los alimentos antes de que puedan llegar a pasar por el intestino delgado. Se ha determinado que este tipo de cáncer puede aparecer en cualquier parte del estómago y extenderse hacia el esófago o el intestino delgado. Es más frecuente en las personas mayores de 50 años, especialmente en los hombres y en los afrodescendientes.

¿Cuáles son sus causas?

Como ocurre con la mayoría de los tipos de cánceres, los investigadores desconocen las causas de su aparición. Sin embargo, si se han identificado varios factores de riesgo, entre ellos el consumo de alcohol, fumar, una dieta baja en frutas y verduras, exposición a productos químicos utilizados en la industria del caucho y del plomo, antecedentes familiares de cáncer de estómago, atrofia gástrica, obesidad, anemia perniciosa, personas de ascendencia africana y un historial de radioterapia en la región abdominal por otro padecimiento cancerígeno.

Pero ¿Cuáles son sus síntomas?

Muchos síntomas del cáncer de estómago pueden pasar por molestias que a simple vista no requieren de mucha atención, motivo por el que muchas veces se detecta cuando la enfermedad ya ha avanzado. Algunos de estos síntomas son hinchazón después de las comidas, acidez o indigestión, diarrea o estreñimiento, dolor abdominal, debilidad, náuseas, vómitos, pérdida del apetito, pérdida de peso y sangre en las heces.

Cuando el cáncer de estómago ha avanzado tiene un impacto significativo en la digestión y la alimentación, extendiéndose a otras partes del cuerpo y causando la muerte. La principal complicación del tratamiento tiene que ver con su cirugía, la extirpación del estómago provoca problemas para comer y no asegura que el cáncer no pueda reaparecer más adelante, por lo que el proceso de seguimiento es muy riguroso y requiere de mucho compromiso.

¿Cómo se diagnostica?

Cuando el médico sospecha que un paciente está desarrollando cáncer de estómago, primero preguntará por su estado de salud en general, hábitos de vida, si es consumidor de tabaco y alcohol, así como por cualquier antecedente de cáncer de estómago en la familia.

Después realizará una exploración física y solicitará algunas pruebas o exámenes, entre ellos análisis de sangre, análisis de heces para detectar restos de sangre, endoscopia (examen en el que el médico introduce un pequeño tubo con un lumen por la garganta del paciente y lo empuja hasta el estómago para ver su revestimiento) y una biopsia (procedimiento en el que se extrae una pequeña muestra de tejido usando un instrumento con un cuchillo especial para analizarla usando un microscopio).

Una vez que se ha diagnosticado el cáncer, sigue determinar la fase de la enfermedad, lo que requiere de pruebas adicionales como análisis de sangre, ultrasonido, resonancia magnética, laparoscopia diagnóstica, radiografía de tórax, TAC, y tomografía por emisión de positrones.

En sus primeras fases, el cáncer de estómago responde bien al tratamiento médico, ya que el cáncer de estómago provoca pocos síntomas en sus primeras fases, motivo por el que generalmente se diagnostica en sus fases más avanzadas. De hecho, solo el 10% de los cánceres de estómago se detectan en sus primeras fases.

Estas son las diferentes etapas del cáncer y sus definiciones:

Fase 0: el cáncer no se encuentra extendido más allá del revestimiento superficial del tejido gástrico.

Fase 1: la enfermedad se ha extendido por debajo de la primera capa de tejido gástrico, pero todavía no ha invadido a los músculos.

Fase 2: el cáncer se ha extendido a los ganglios linfáticos que están cerca al estómago o a la capa muscular principal.

Fase 3: el cáncer ya ha atravesado el músculo y los ganglios linfáticos, pero aún no se ha extendido a otros órganos. También es posible que el cáncer se haya extendido al tejido circundante sin llegar hasta los ganglios linfáticos.

Fase 4: la enfermedad se ha extendido completamente y llegado más allá de la pared gástrica hasta los ganglios linfáticos y otros órganos.

¿En qué consiste el tratamiento y como se puede prevenir el cáncer de estómago?

Como ya dijimos, el cáncer de estómago se diagnostica en la mayoría de los casos cuando ya se ha extendido, lo que dificulta su tratamiento. Al igual que en la mayoría de los cánceres, las opciones disponibles para tratar el problema están relacionados con la radiación, la quimioterapia y la cirugía, empleadas por separado o en combinación.

Además, en los estadios 0 y 1 del cáncer, solo se coloca en marcha la cirugía en la mayoría de los casos, cirugía llamada gastrectomía parcial, en la que se extirpa la parte afectada del estómago. En los estadios 2 y 3, se pone en marcha una gastrectomía con resección de los ganglios linfáticos abdominales y los médicos suelen recomendar quimioterapia y radioterapia después de la cirugía. En el estadio 4, el tratamiento se enfoca en reducir los síntomas, a veces se pone en marcha la cirugía, quimioterapia o radioterapia.

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