Covid-19, Beutler, premio Nobel: «El virus sigue mutando, preparémonos para más pandemias»

Premiado por la Medicina en 2011, el inmunólogo estadounidense cierra el Festival de Ciencia. «La vacuna nos salvará»

«No será la última pandemia con las características que estamos experimentando: la humanidad será golpeada de nuevo con la misma violencia y, quién sabe, tal vez incluso más fuerte. Por lo tanto, debemos atesorar ahora lo que estamos aprendiendo: el SARS-CoV-2 fue la llamada de atención necesaria para ponernos en línea para las próximas grandes zoonosis».

No es una profecía, sino una advertencia que Bruce Beutler lanza

Premio Nobel de Medicina en 2011, el inmunólogo estadounidense cierra, en conexión, la sexta edición del Festival de Ciencias Médicas, en Bolonia, el sábado 17 de octubre. Su intervención se centra en la función inmunológica innata, tema de investigación que le ha valido el premio más prestigioso. La «inmunidad innata» es la «infantería» del organismo: es la primera línea de defensa, presente desde el nacimiento, y no tiene memoria: no es, de hecho, selectiva contra los patógenos, a diferencia de la «inmunidad adquirida», que se desencadena sólo después del ataque de nuevos virus al cuerpo y dicta la producción de anticuerpos específicos.

Beutler está muy interesado en hacer hincapié en la distinción, explicando las ventajas de una y otra función, y por lo tanto explica: «Para ganar la batalla contra el Sars-CoV-19 debemos centrarnos en el estudio de la inmunidad adquirida, que es específica y selectiva, para diseñar vacunas 100% seguras.

Profesor, usted hace hincapié en la necesidad de vacunas, pero las pruebas están resultando más lentas de lo esperado y mientras tanto las infecciones están aumentando: ¿por qué no invertir más en medicamentos?

«No tendría ninguna duda, en la gestión de un presupuesto, para apostar todo por la vacuna. El Sars-CoV-2 es un virus engañoso, pero si encontramos la vacuna correcta, entonces reduciremos la mortalidad de manera más efectiva, sin mencionar el hecho de que no saturaremos la terapia intensiva como ya ha sucedido. Además, tendremos más conocimientos en el campo de las vacunas para gastar si nos encontramos de nuevo en situaciones similares.

¿Por qué el SARS-CoV-2 es más astuto que otros?

«Siendo un virus ARN, tiene una débil actividad de «corrección de errores»: cada vez que se replica, comete errores y no es capaz de repararlos tan eficazmente como las células de ADN. Estos errores son mutaciones y constituyen una ventaja para el virus, porque si no son letales y se mantienen, hacen que el propio virus sea continuamente diferente y, por consiguiente, difícil de alcanzar por la vacuna».

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Entonces, ¿por qué poner todo en la vacuna si es tan difícil de lograr?

«Es necesario, porque otras zoonosis como esta – con el salto del virus de animal a humano – se repetirán una y otra vez y no podemos confiar en los tratamientos: tenemos que detener la epidemia en su inicio. Las peculiaridades del SARS-CoV-2 nos han planteado un dilema trascendental: ¿Cómo habría sido el mundo si este virus hubiera sido mucho más letal, con una tasa de mortalidad del 50% en todos los grupos de edad? Tendremos que aprender todo lo que podamos de esta pandemia y cómo la superaremos.

Usted fue galardonado con el Premio Nobel de Medicina por sus estudios sobre la inmunidad innata: ¿Cómo nos ayudará este conocimiento?

«La inmunidad innata es un conjunto de defensas no específicas e improvisadas, como los macrófagos y los neutrófilos, contra los patógenos. Paradójicamente, contra el SARS-CoV-2 estas defensas, aunque menos evolucionadas, podrían ser útiles si se mejoraran, porque estarían listas inmediatamente y serían «violentas», pero entonces volveríamos al principio. El sistema inmunológico innato, de hecho, no preserva la memoria de los patógenos y en el momento de un nuevo contacto con el mismo virus nos enfermaríamos de nuevo.

Por otra parte, las vacunas no actúan sobre la inmunidad innata, sino sobre la inmunidad adquirida, representada por los linfocitos T y B, que estimulan la producción de anticuerpos. Este es un sistema mucho más lento, si pensamos en las características de la inmunidad innata: se tarda una semana o 10 días en producir anticuerpos, pero luego tenemos un arma específica y afilada, que nos recuerda al virus, en caso de que tengamos que volver a entrar en contacto de nuevo».

¿En qué punto estamos realmente con las vacunas?

«En la actualidad, la inmunidad adquirida de los anticuerpos producidos por las vacunas que se están probando es todavía demasiado corta y no sigue el ritmo de las mutaciones del virus. Es una realidad que, entre otras cosas, hace que la inmunidad de manada sea una quimera. Pero llegaremos a la vacuna de todos modos: tendremos que hacerlo porque estas pandemias violentas serán cada vez más frecuentes».

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