El coronavirus puede haberse vuelto más contagioso (pero no más agresivo)

Un extenso estudio indica que el nuevo coronavirus ha mutado, aumentando su contagio. Y aunque ya no cause casos graves o muertes, las mutaciones que sufrirá disminuyen nuestra capacidad de controlarlo con una vacuna.

El nuevo coronavirus habría mutado a una forma más contagiosa. Esto queda demostrado por la ola de casos registrados el pasado mes de junio en Houston, Texas, así como en muchas otras partes del mundo. Esta es la hipótesis de un equipo de investigadores coordinados por el Hospital Metodista de Houston que en un nuevo estudio, entre los más grandes realizados hasta ahora, ha observado una continua acumulación de mutaciones genéticas del coronavirus (hasta ahora consideradas relativamente estables), una de las cuales puede haberlo hecho más contagioso, pero no más agresivo. La investigación, que aún no ha sido revisada por expertos y, por tanto, debe tomarse con pinzas, acaba de ser publicada en el sitio web de preimpresión medRxiv.

Aunque el Sars-Cov-2 es relativamente estable, como todos los virus acumula mutaciones genéticas cuando se replica, aunque la mayoría son insignificantes y no tienen repercusiones. Pero cada mutación, dicen los investigadores, es como tirar los dados: con el enorme número de casos en los Estados Unidos, el virus ha tenido innumerables oportunidades de cambiar, haciendo cambios en el genoma que han ayudado a su propagación. «Le hemos dado a este virus demasiadas posibilidades», dijo el autor del estudio James Musser al Whastington Post.

El estudio

Para averiguarlo, los investigadores examinaron más de 5.000 secuencias de genes de coronavirus de dos olas diferentes de Covid-19 en el área metropolitana de Houston, Texas, una en primavera y otra en verano. A partir del análisis, los investigadores observaron que el 71% de las cepas virales que llegaron inicialmente se caracterizaron por una mutación particular, ya observada en Europa y llamada D614G (se refiere a la sustitución del ácido aspártico o D, por glicina, G), que cambia la estructura de la proteína spike, la que permite al virus infectar las células humanas.

En la segunda ola, los investigadores identificaron que esta mutación había aumentado su frecuencia al 99,9%. Los investigadores también encontraron que los pacientes con esta cepa de virus tenían más partículas del virus en su tracto respiratorio superior que otras personas que dieron positivo en las pruebas de coronavirus. Es decir, los investigadores dejaron claro que lo más probable es que fueran aún más contagiosos.

La cepa del virus, según el estudio, no parece ser más peligrosa, tanto a nivel letal como grave, que el Covid-19 (no sería conveniente que el virus matara al huésped porque ya no podría replicarse y propagarse tan eficazmente). Pero hay un problema: si el coronavirus está mutando con el tiempo, disminuye nuestra capacidad de controlarlo y por lo tanto, de encontrar una vacuna que sea realmente efectiva para combatirlo.

Los resultados

«Los resultados indican la fuerte posibilidad de que el virus, al propagarse por la población, se haya hecho más transmisible y esto podría tener implicaciones en nuestra capacidad para controlarlo», dijo David Morens, virólogo del Instituto Nacional de Alergia y Enfermedades Infecciosas, al Washington Post. El virus, añade, podría aprender a responder, a través de mutaciones aleatorias, a las estrategias que hemos puesto en marcha hasta ahora para limitar su propagación. «Usar mascarillas, lavarse las manos y otras medidas son barreras para la transmisibilidad o el contagio, pero como el virus es más contagioso, estadísticamente se vuelve más capaz de sortear estas barreras».

Las mutaciones del coronavirus también podrían tener importantes implicaciones para el desarrollo de la vacuna. A medida que las personas adquieren inmunidad, a través de la infección o la vacuna, el virus podría ser puesto bajo una presión selectiva y ser capaz de evitar nuestra respuesta inmune. «Aunque no lo sepamos todavía, es muy probable que este coronavirus encuentre una forma de evitar nuestra inmunidad cuando la inmunidad de nuestra población sea lo suficientemente alta», continúa Morens. «Si eso sucede, estaremos en la misma situación que la gripe. Tendremos que ir tras el virus y, como éste muta, modificar nuestra vacuna».

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