¿En qué orden ocurren los síntomas de COVID-19?

Aunque la fiebre y la tos se asocian con una variedad de enfermedades respiratorias, el momento en que se presentan los síntomas en el tracto gastrointestinal distingue a COVID-19.

La actual pandemia de COVID-19, causada por el coronavirus SARS-CoV-2, ha aumentado exponencialmente, superando la capacidad de atención médica de los hospitales de todo el mundo. Muchas personas contagiadas desarrollan sólo síntomas leves y se les aconseja que no vayan al hospital o se hagan una prueba diagnóstica porque pueden recuperarse en casa. Muchos otros son simplemente asintomáticos.

Discernir las diferencias

Las personas infectadas son muy contagiosas y pueden transmitir la enfermedad aunque sean asintomáticas, y este hecho aumenta la necesidad de aislarlas y someterlas a pruebas con frecuencia. Debido a estas características, los brotes de COVID-19 se producen en grupos, por lo que una identificación temprana podría reducir el número y el tamaño de dichos grupos, pero los primeros síntomas no están bien definidos.

Los organismos de salud pública, incluida la Organización Mundial de la Salud (OMS), recomiendan actualmente que las personas consulten a su médico si creen que han estado expuestas al COVID-19 o desarrollan fiebre y tos. Sin embargo, la fiebre y la tos son síntomas asociados a otras enfermedades respiratorias como la gripe o el SARS y el MERS, otras enfermedades del coronavirus. La capacidad de discernir las diferencias en estos síntomas comunes, como el orden de aparición y los probables síntomas tempranos, ayudaría a reconocer la enfermedad en una fase temprana.

En este sentido, un equipo de investigadores de la Universidad del Sur de California (USC) llevó a cabo un estudio en el que identificaron y definieron el orden probable en el que los síntomas de COVID-19 aparecen por primera vez: fiebre, tos, dolor muscular y luego náuseas y/o vómitos y diarrea.

Tomar mejores decisiones

Aunque la fiebre y la tos se asocian frecuentemente con diversas enfermedades respiratorias, el momento en que se presentan los síntomas del tracto gastrointestinal superior e inferior distingue a la COVID-19, ya que los síntomas gastrointestinales superiores (náuseas/vómitos) aparecen antes que la diarrea, un síntoma gastrointestinal inferior.

A fin de definir el orden de los síntomas, el equipo de investigación examinó las tasas de incidencia de los síntomas de más de 55.000 casos confirmados de coronavirus en China, todos ellos recogidos del 16 al 24 de febrero por la OMS. Además, el equipo analizó un conjunto de datos de casi 1.100 casos recopilados entre el 11 de diciembre de 2019 y el 29 de enero de 2020 por el Grupo de Expertos en Tratamiento Médico de China a través de la Comisión Nacional de Salud de China.

Para comparar el orden de los síntomas de la COVID-19 con los de la gripe, los investigadores examinaron los datos de 2.470 casos en América del Norte, Europa y el hemisferio sur notificados a las autoridades sanitarias entre 1994 y 1998.

Los autores del estudio señalan que, además de ayudar a los pacientes a buscar tratamiento inmediato o a tomar decisiones antes del autoaislamiento, conocer el orden de los síntomas de COVID-19 puede ayudar a los médicos a descartar otras enfermedades, a planificar cómo tratar a los pacientes y quizás a intervenir primero en la enfermedad.

Como explica el Dr. Joseph Robert Larsen, profesor del Departamento de Ciencias Biológicas de la USC y autor principal del estudio: «El orden de los síntomas es importante. Saber que cada enfermedad progresa de manera diferente significa que los médicos pueden identificar antes si es probable que alguien tenga COVID-19 u otra enfermedad, lo que puede ayudarles a tomar mejores decisiones de tratamiento.

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