La forma revolucionaria de revisar los pulmones afectados por el Covid-19

El área de color muestra dónde el algoritmo detectó la neumonía.

Cuando el Covid-19 estaba a su máximo nivel en China, los médicos de la ciudad de Wuhan pudieron utilizar algoritmos de inteligencia artificial (IA) para escanear los pulmones de miles de pacientes.

El algoritmo en cuestión, desarrollado por la Axial AI, analiza las imágenes de la tomografía computarizada (TC) en segundos. Indica, por ejemplo, si un paciente tiene o no un alto riesgo de neumonía viral por coronavirus.

Un grupo de empresas desarrolló la Axial AI en respuesta al brote de coronavirus. Dicen que puede mostrar si los pulmones de un paciente han mejorado o empeorado con el tiempo cuando se realizan múltiples tomografías computarizadas para comparar.

Un hospital de Malasia está probando el sistema y la Axial AI también se ofreció a donarlo al Servicio Nacional de Salud.

En todo el mundo, las tecnologías de inteligencia artificial (IA) se están aplicando rápidamente como parte de los esfuerzos para combatir la pandemia de coronavirus. Algunos se preguntan, sin embargo, si estas herramientas son lo suficientemente fiables – después de todo, la vida de las personas está en juego.

La BBC ha pedido al Departamento de Salud y Asuntos Sociales (DHSC) que confirme si el sistema de Axial AI será probado en el Reino Unido, pero hasta ahora no ha recibido respuesta.

Un obstáculo para el instrumento puede ser simplemente que el NHS generalmente no usa escáneres de TC para tomar imágenes de los pulmones de los pacientes de Covid-19. En cambio, las radiografías de tórax se utilizan mucho más a menudo. Son menos detalladas que las tomografías computarizadas pero son más rápidas de realizar y los radiólogos siempre pueden identificar, por ejemplo, la neumonía en las imágenes.

Las radiografías de tórax en el Royal Bolton Hospital son ahora revisadas automáticamente por la inteligencia artificial

Sin embargo, gracias a la pandemia, algunos hospitales británicos están implementando herramientas de inteligencia artificial para ayudar al personal médico a interpretar las radiografías de tórax con mayor rapidez. Por ejemplo, el personal del Royal Bolton Hospital utiliza IA que ha sido entrenada en más de 11.000 radiografías de tórax, incluyendo unos 500 casos confirmados de Covid-19.

Funciona automáticamente en cada radiografía de tórax realizada por el hospital durante una semana, dice Rizwan Malik, el consultor de radiología del hospital. Esto significa que hasta la fecha más de 100 pacientes han sido analizados por el sistema, estima. En este caso, el algoritmo está diseñado para buscar posibles señales de Covid-19, como modelos de opacidad en los pulmones.

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«Básicamente ofrece a los médicos otra herramienta para ayudarles a tomar decisiones, por ejemplo, qué pacientes van a admitir, cuáles van a enviar a casa», dice el Dr. Malik, quien señala que los datos de los pacientes son totalmente procesados por la red del hospital. El software en sí fue desarrollado por Qure.ai, con sede en Mumbai.

El Dr. Malik añade que ha prestado servicios de consultoría a Qure.ai en el pasado, pero señala que el sistema ha sido sometido a pruebas y procesos de compra estándar antes de ser desplegado en su hospital.

La inteligencia artificial «ofrece a los clínicos otra herramienta para ayudarles a tomar decisiones», dice el consultor de radiología Rizwan Malik.

Los sistemas de IA deben ser probados formalmente

La BBC entiende que otros dos hospitales del Servicio Nacional de Salud están usando un instrumento diferente, que detecta anormalidades en los pulmones. Un portavoz de Behold.ai, que desarrolló el sistema, no mencionó los hospitales involucrados.

Sin embargo, dijo que el software ha analizado hasta ahora los escaneos de 147 pacientes sospechosos de ser Covid-19. Ha clasificado correctamente los escaneos como «normales» o «anormales» en más del 90% de los casos.

El tratamiento de los pacientes con problemas pulmonares graves causados por el Covid-19 puede ser doloroso, dice el Dr. Thomas Daniels, especialista respiratorio del Hospital Universitario de Southampton. Él y sus colegas aún no han usado un algoritmo de inteligencia artificial para analizar radiografías de tórax en pacientes Covid-19. Sin embargo, dice que podría ser útil un sistema que interprete automáticamente el análisis para que los médicos puedan digerir rápidamente la información.

Aunque, advierte que, en su opinión, estos instrumentos deben ser evaluados adecuadamente mediante ensayos aleatorios, por ejemplo, cuando se analizan algunas radiografías de pacientes por el algoritmo junto con otras que no lo son. Los datos de estas experiencias pueden mostrar si el uso del instrumento ha supuesto una diferencia significativa en la forma en que los pacientes se han comportado en el hospital.

 

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