¿Podrían las variantes sudafricana y brasileña del coronavirus esquivar la inmunidad?

Tres estudios aún por confirmar parecen lanzar la alarma sobre una menor capacidad de los anticuerpos neutralizantes: pero el resto de la máquina inmunológica sigue funcionando y puede que no nos haga completamente vulnerables tanto tras una infección natural como después de las vacunas.

La variante sudafricana contiene entre otras mutaciones del genoma viral también la definida como E484K. Una característica que la une a las variantes brasileñas y que parece haber surgido de forma independiente en diferentes lugares del planeta. No sólo haría que el virus fuera más contagioso, como la variante identificada en Inglaterra, sino que está planteando dudas sobre su capacidad para esconderse del sistema inmunitario, evadiendo en todo o en parte la respuesta de los anticuerpos. Esto significaría que, como ocurrió en algunos territorios diezmados por la pandemia como en la ciudad brasileña de Manaos, puerta de entrada a la selva amazónica, uno podría reinfectarse con esa variante incluso después de haber superado el Covid-19 en sus diferentes variantes y que las vacunas podrían no ser eficaces.

Sin embargo, no hay que ser alarmistas. La variante brasileña parece estar todavía relativamente limitada a las zonas en las que ha sido identificada (aunque la variante sudafricana parece estar circulando también en Europa), por lo que no está tan extendida como la variante inglesa contra la que nos garantizan y protegen las vacunas disponibles. Sin embargo, todas, sudafricanas y brasileñas, plantean problemas. Tres estudios, de hecho, parecen demostrar la capacidad de esquivar nuestras defensas, naturalmente como resultado de una infección o relacionada con la vacuna. Sin embargo, se trata de investigaciones todavía frágiles, en fase de preimpresión, que aún deben ser evaluadas por los expertos.

El primero es sobre 44 personas previamente infectadas y está firmado por el Instituto Nacional Sudafricano de Enfermedades Transmisibles, que explica cómo la variante no sería reconocida por los anticuerpos en el plasma sanguíneo en 21 casos, casi la mitad de la muestra: «Las muestras de sangre de la mitad de las personas que analizamos mostraron que toda la actividad neutralizadora se había perdido. Esto sugiere que pueden dejar de estar protegidas contra la reinfección. En la otra mitad, los niveles de anticuerpos se redujeron, por lo que se desconoce el riesgo de reinfección».

Otro informe, también del país africano y lanzado por el Servicio Nacional de Laboratorios de Salud, explica que el 6 de enero había más de 4.300 casos sospechosos de reinfección con una distancia de 90 días o más entre las dos pruebas de positividad. La tercera señal de alarma proviene de un estudio aún no publicado por la Universidad Rockefeller: en este caso la investigación de 20 voluntarios vacunados con productos de Moderna y Pfizer-BioNTech encontró que «la actividad contra las variantes de Sars-CoV-2 que codifican E484K o N501Y o la combinación K417N: E484K: N501Y estaba reducida». Obviamente, el sistema inmunitario es una máquina compleja y refinada y muchos otros elementos (como las células T asesinas naturales que pueden reconocer las células infectadas por el virus y eliminarlas) podrían entrar en juego en la protección de una posible reinfección. En resumen, se trata de experimentos in vitro y, en los tres casos, aún no han sido publicados ni revisados por expertos.

Sobre la eficacia de las vacunas contra esas variantes no tenemos datos ciertos (sí los tenemos, en cambio, sobre la inglesa) y por tanto no se puede decir que, en caso de exposición a este tipo de variantes, las personas inmunizadas sean completamente vulnerables. Si también los anticuerpos neutralizantes funcionaran menos, como se explicó, el resto de la respuesta inmune podría compensar esa menor cantidad o calidad de anticuerpos. El intento del virus en clave evolutiva es claro y era predecible: trata de replicarse lo más posible, manteniendo los errores de replicación más favorables a su expansión tratando de esconderse del sistema inmunológico.

Por eso hay que acelerar las campañas de vacunación manteniendo las medidas restrictivas para reducir drásticamente las posibilidades de mutación. Y, sobre todo, secuenciar el mayor número posible de genomas para tener controlada la prevalencia o la aparición de estas u otras variantes en el territorio, con el fin de intervenir rápidamente. Afortunadamente, las vacunas de mRna pueden actualizarse en poco tiempo, pero esto no significa que podamos bajar la guardia. En todo caso, es lo contrario.

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