¿Por qué la pandemia del coronavirus está durando tanto?

Según los científicos, el coronavirus estará con nosotros para siempre, quizás el covid-19 se convierta en endémico y se parezca a «algo parecido a la gripe».

Un artículo de la revista Nature afirma que muchos científicos creen que el virus que causa el covid-19 se convertirá en endémico. Con el tiempo, su peligro para los humanos puede disminuir.

En enero de este año, la revista Nature encuestó a más de 100 inmunólogos, infectólogos y especialistas que estudian el coronavirus, haciéndoles la siguiente pregunta: ¿es posible erradicar completamente este virus? Casi el 90% de los encuestados respondieron que el coronavirus se convertirá en endémico, lo que significa que seguirá propagándose entre diferentes poblaciones de todo el mundo durante muchos años.

«Tratar de erradicar este virus ahora mismo y en todas las regiones del mundo es un poco como intentar construir un puente a la luna. Eso no es realista», afirma el epidemiólogo Michael Osterholm, de la Universidad de Minnesota en Minneapolis.

Pero nuestra incapacidad para hacer frente al virus no significa que la mortalidad y el distanciamiento social sigan manteniéndose al mismo nivel. El futuro depende en gran medida de la inmunidad que adquiera el ser humano como resultado de la infección o la vacunación, así como de la evolución del propio coronavirus. Hay que decir que el virus de la gripe y los otros cuatro tipos de coronavirus que causan el resfriado común en los seres humanos también son endémicos; sin embargo, la vacunación anual, junto con la inmunidad adquirida, significa que la población humana se enfrentará a la mortalidad y a la enfermedad estacional, pero sin cuarentena, sin mascarillas y sin distanciamiento social.

Más de un tercio de los encuestados por Nature afirman que el coronavirus SARS-CoV-2 puede ser eliminado en algunas regiones, pero seguirá propagándose en otras. Las regiones con niveles cero del covid tendrán una alta probabilidad de que se produzcan nuevos brotes de enfermedades virales, pero se suprimirán rápidamente gracias a la inmunidad de rebaño, siempre que la mayoría de los residentes locales estén vacunados.

«Supongo que en algunos países se eliminará el covid. Sin embargo, habrá una disminución (posiblemente estacional) de la probabilidad de que el actual coronavirus regrese de las regiones donde la cobertura de vacunación y las intervenciones de salud pública son inadecuadas», dijo el epidemiólogo Christopher Dye, de la Universidad de Oxford (Gran Bretaña).

«Es probable que el coronavirus se vuelva endémico, pero ¿cómo mutará? Es difícil de predecir», dijo la viróloga Angela Rasmussen, de la Universidad de Georgetown en Seattle, Washington.

Como se ha demostrado en una encuesta representativa de personas que han tenido Covid-19, la concentración de anticuerpos que previenen la reinfección comienza a disminuir después de unos seis a ocho meses. Pero el organismo de estos pacientes, según una de las coautoras del estudio, la inmunóloga Daniela Weiskopf, del Instituto de Inmunología de La Jolla (California), también produce linfocitos B, capaces de producir anticuerpos si el cuerpo se infecta repetidamente, y linfocitos T que pueden destruir las células infectadas por el virus. Los científicos tienen que determinar si esta memoria inmunitaria puede prevenir la reinfección por coronavirus; también se producen casos de reinfección y, debido a la aparición de nuevos tipos de virus, la probabilidad de que se produzcan aumenta. Sin embargo, los casos de reinfección siguen considerándose raros.

Los países que utilizan las vacunas contra el covid-19 deberían ver pronto un descenso de los casos graves. Pero los especialistas tardarán más tiempo en determinar la eficacia de las vacunas para prevenir la transmisión. Los datos de los ensayos clínicos han demostrado que las vacunas que previenen la infección sintomática también pueden detener la transmisión del virus de persona a persona.

Si la vacuna impide realmente la transmisión del coronavirus (y si las vacunas son también eficaces contra las nuevas modificaciones del virus), entonces en las regiones en las que se haya vacunado a una parte suficientemente grande de la población, puede ser posible deshacerse del virus; dicha vacunación contribuirá al desarrollo de la inmunidad de grupo, que protegerá a la parte de la población a la que no haya llegado la vacunación.

Como muestra un modelo matemático desarrollado por un grupo de científicos dirigido por Alexandra Hogan, del Imperial College de Londres, la eficacia de la vacuna, es decir, su capacidad para bloquear la transmisión del virus, es del 90%; para desarrollar una inmunidad colectiva temporal, es necesario vacunar al menos al 55% de la población; al mismo tiempo, para contener la transmisión del coronavirus, es necesario mantener algunas medidas de distanciamiento social, mascarillas y trabajo a distancia. (Si se suprimieran todas las medidas de distanciamiento social, para el desarrollo de la inmunidad de rebaño a través de la vacunación, sería necesario llegar a casi el 67% de la población). Pero si debido a la aparición de una nueva modificación del coronavirus, la tasa de su transmisión aumenta, o si la eficacia de la vacuna no alcanza el 90%, entonces en este caso, para prevenir la propagación del coronavirus, será necesario aumentar la cobertura de la población durante la vacunación.

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