Relación entre el coronavirus y el aire acondicionado

¿Qué riesgos hay al utilizarlo y qué se puede hacer para reducirlos?, además ¿para evitar la recirculación de aire se deben abrir las ventanas con frecuencia?

Con los primeros calores del verano, muchos han empezado a preguntarse si el uso del aire acondicionado aumenta el riesgo de contraer un coronavirus y, por consiguiente, conduce a una mayor propagación de la pandemia. En los últimos meses se habían expresado dudas similares respecto de algunos medios de transporte que necesariamente tienen que utilizar aire acondicionado, como los aviones y los trenes de alta velocidad. La cuestión es bastante debatida y, aunque las pruebas científicas reunidas hasta el momento son parciales y deben investigarse más a fondo, pueden extraerse algunas conclusiones iniciales sobre las buenas prácticas que deben seguirse para reducir los riesgos.

En los últimos meses, varios estudios han proporcionado detalles de casos de transmisión del SARS-CoV-2, el coronavirus que causa el COVID-19, a través de las gotas de saliva que producimos cuando hablamos en voz alta, cantamos, tosemos o estornudamos. Las gotas más grandes (gotitas) permanecen en suspensión en el aire durante un corto período de tiempo y luego se depositan en las superficies, que pueden convertirse en un vehículo de contagio si son tocadas por personas no contagiadas que luego se tocan la cara con las manos sucias.

Las gotitas más pequeñas, en cambio, permanecen más tiempo en suspensión en el aire (aerosoles), y existe la sospecha de que en condiciones particulares de humedad y mal intercambio de aire pueden causar nuevos contagios, especialmente si se comparten los mismos espacios cerrados durante mucho tiempo con una persona infectada.

Enfermedades en interiores

Se sabe desde hace tiempo que la mala ventilación de las habitaciones es una de las causas de la transmisión de enfermedades infecciosas. Según varios estudios, por ejemplo, es un factor de propagación de la gripe estacional, que alcanza su punto máximo precisamente en los meses más fríos, en los que tendemos a permanecer más tiempo en el interior, compartiendo los mismos espacios con otras personas. Al igual que con otras enfermedades infecciosas, el papel de la ventilación de las habitaciones en la propagación de la enfermedad aún no se ha aclarado completamente en el caso de COVID-19, aunque las primeras investigaciones indican un mayor factor de riesgo para las oficinas, restaurantes y otros lugares donde permanecemos en el interior durante mucho tiempo.

Las investigaciones realizadas en China, país donde se originó la epidemia, analizaron el origen y la evolución de 318 pequeños brotes epidémicos y descubrieron que todos menos uno se había desarrollado en interiores. Otras investigaciones han puesto de relieve la presencia de contagio en eventos con un gran público al aire libre, donde evidentemente es más difícil practicar el distanciamiento físico, circunstancia que también se da en ambientes interiores, por ejemplo, en los túneles que cruza el público para llegar a las gradas de un estadio.

Oficinas y restaurantes

En los últimos meses, se ha comentado mucho una investigación realizada en un centro de llamadas en Corea del Sur, donde más del 40 por ciento de los empleados habían contraído el coronavirus. La mayoría de los 216 empleados trabajaban en un entorno bastante concurrido y, reconstruyendo la dinámica del contagio, los investigadores llegaron a la conclusión de que permanecer en el mismo entorno durante mucho tiempo había influido en la propagación del coronavirus más que otros factores.

Sobre la base de esta investigación, otros estudios y conocimientos previos, algunos investigadores han tratado de comprender si la presencia de sistemas de ventilación, como los del aire acondicionado, es un factor de riesgo adicional. El estudio que recibió más atención, y que fue más citado, se refería a un restaurante en China, donde se detectaron 10 contagios entre tres familias diferentes. Todos habían cenado en el restaurante la noche del 23 de enero, y luego desarrollaron síntomas de la enfermedad entre el 26 de enero y el 10 de febrero.

Las mesas del restaurante estaban a más de un metro de distancia, por lo que estaban en buena posición con las recomendaciones de practicar un mínimo de distancia física. La persona contagiada, que luego transmitiría el coronavirus a todos los demás, tenía síntomas muy leves a la hora de la cena y desarrollaría síntomas más relevantes (tos y fiebre) sólo al final de la noche. Las personas que se contagiaron en ese momento estaban a lo largo de la corriente de aire producida por el aire acondicionado, mientras que los otros huéspedes del restaurante que no estaban afectados por la corriente de aire no estaban contagiados.

Tiempo

La cantidad de tiempo que se pasa en un ambiente poco ventilado también parece ser un factor importante para aumentar el riesgo de propagación del coronavirus. En un estudio se ha reconstruido la cadena de contagio en los Estados Unidos entre los miembros del coro que habían pasado unas dos horas y media compartiendo el mismo ambiente durante los ensayos. Entre los 61 participantes se detectaron 32 casos de contagio directo y otros 20 de probable contagio secundario. Se emite una gran cantidad de gotitas durante el canto y los investigadores estiman que esta circunstancia contribuyó a un número tan grande de nuevos contagios.

Reducir los riesgos

Para reducir el riesgo de contagio en los ambientes cerrados, en primer lugar las prácticas recomendadas desde hace mucho tiempo y que ya conocemos bien: aplicar la distancia física, lavarse bien y a menudo las manos, utilizar las máscaras donde no haya suficiente distancia de los demás, reducir el tiempo de permanencia en los ambientes cerrados, sobre todo si no se garantiza un intercambio suficiente de aire.

Si un sistema de ventilación y aire acondicionado se mantiene de acuerdo con las instrucciones del fabricante, con ciclos regulares de mantenimiento y limpieza, no son necesarias intervenciones extraordinarias adicionales para reducir el riesgo de propagación de COVID-19.

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