Vacuna anti-covid de Pfizer: ¿Qué significa una eficacia del 90%?

¿Qué significa, si se confirma, la eficacia de la vacuna covid difundida por Pfizer? ¿Qué tan efectivas son las otras vacunas conocidas?

Según un comunicado publicado el 9 de noviembre por la compañía farmacéutica Pfizer, su candidato a la vacuna anti-covid parece tener una eficacia del 90% en los ensayos de fase 3. ¿Qué significa eso exactamente? En resumen, y para simplificar, significa que si se vacuna a 10 personas expuestas al CoViD-19, sólo una de cada 10 contraerá la infección. Sin embargo, la realidad de los hechos es más compleja que eso.

¿Cuál es la eficacia?

La Administración de Alimentos y Medicamentos, el organismo que supervisa la seguridad y la eficacia de los medicamentos en los Estados Unidos, ha establecido como umbral mínimo para solicitar la aprobación de una vacuna anti-covid una eficacia del 50%, aunque otros organismos, empezando por la OMS, esperan en valores cercanos al 70%.

La eficacia de una vacuna mide la reducción de la infección en los voluntarios vacunados en comparación con los que recibieron un placebo. Una eficacia del 50% significa que quienes han recibido una vacuna corren la mitad del riesgo de infección en comparación con los voluntarios no vacunados con características y exposición similares.

De hecho, hay diferentes tipos de eficacia: una que mide la capacidad de prevenir la infección en su totalidad (la más difícil de lograr); otra que mide la capacidad de prevenir la enfermedad con sus síntomas (pero no necesariamente el contagio) y otra que mide la capacidad de prevenir formas graves de infección y hospitalización. La mayoría de los ensayos avanzados miden la eficacia en la prevención de la enfermedad como objetivo primario, y los otros dos parámetros como objetivos secundarios. También es necesario comprender cuánto tiempo dura la protección ofrecida y para qué personas vale la pena la eficacia estimada.

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Una vacuna que previene la infección también tendría como agradable efecto indirecto prevenir la enfermedad y sus formas más graves; pero una vacuna que previene la enfermedad no necesariamente prevendría también el contagio (y requeriría, por ejemplo, seguir usando la máscara). Ya la obtención de una vacuna que prevenga las formas graves de covid, especialmente en los ancianos, sería un objetivo muy importante.

¿El fin de la era Covid?

Con una vacuna con una eficacia del 50%, aunque todos los habitantes de la Tierra estuvieran inmunizados, aún quedaría suficiente gente susceptible para permitir que el coronavirus del SARS-CoV-2 siguiera circulando. En cambio, con una vacuna con un 90% de efectividad, inmunizar al 60-70% de la población mundial podría detener la transmisión del virus por completo.

Para hacer una comparación, la vacuna contra la gripe tiene una eficacia máxima estimada del 60% (menos en el caso de los ancianos), la vacuna contra las paperas del 88%. Para mejorar la difusión de la vacuna anti-covid, se podría pensar en combinar su difusión con incentivos económicos: según algunos economistas, esto podría convencer incluso a aquellos que superficialmente creen que no tienen beneficios personales directos de someterse a la vacuna, de vacunarse de todos modos.

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